Calhoun da un paso hacia la leyenda

5 de abril de 2011
Connecticut Huskies se hizo finalmente con el Campeonato Nacional tras vencer por 53-41 a Butler en una final que ha registrado varios récords negativos. Entre otras cosas, el 18'8% en tiros de campo que registraron los Butler es la cifra más baja en la historia de las Finales de NCAA. Además, Butler sólo anotó 3 canastas de 2 puntos en todo el partido, superando con creces el récord negativo anterior, las 9 que consiguió Oklahoma State en 1949. Connecticut logró 1 de 11 en lanzamientos de tres puntos, empatando con Duke en la final de 1990 como la peor marca de una Final de la NCAA, aunque en aquel caso los Blue Devils perdieron el título. Los 94 puntos anotados entre Huskies y Bulldogs es la segunda peor marca de la historia, por detrás de los 82 puntos que consiguieron Oklahoma State y Kentucky en 1949. En definitiva, una final que no pasará a la historia  por su emoción y espectacularidad, pero que sí que lo hará por otros récords.

A sus 68 años, Jim Calhoun es el entrenador más veterano de la historia en lograr este campeonato. En su caso, es el tercero que consigue tras los títulos de 1999 y 2004, uniéndose de esta manera a auténticas leyendas de los banquillos universitarios como John Wooden, Adolph Rupp, Mike Krzyzewski y Bobby Knight en lograr al menos tres títulos o más. No hay que olvidar que hasta la llegada de Calhoun al banquillo de Connecticut en 1986 los Huskies sólo habían logrado cuatro victorias en 18 partidos en el Torneo Final en 13 apariciones, 11 de estas apariciones fueron entre 1951 y 1967. En sus 26 años al frente del banquillo de Connecticut suma 16  apariciones en el Torneo Final con un récord de 48-62 y sólo han caído una vez en su primer partido, en 2008 ante San Diego tras la lesión de A.J. Price. Eso sí, Calhoun tampoco se ha librado de la polémica. La próxima temporada no podrá sentarse en el banquillo de Connecticut durante los tres primeros partidos de Temporada Regular de la Big East, además de otras sanciones relacionadas con los reclutamientos, después de que uno de sus reclutamientos en 2008, Nate Miles, recibiera 6000 dólares de manera ilegal.

Pero uno de los grandes protagonistas de esta temporada 2010/11 que culmina en éxito para Connecticut es Kemba Walker. El base nacido en el Bronx se llevó el premio al Mejor Jugador del Torneo después de promediar 23'5 puntos por partido, aunque la Final no fuera la mejor de sus actuaciones. Walker ha sido clave en que su equipo lograra 14 victorias consecutivas entre el Torneo de Conferencia de la Big East y este Torneo Final, sobretodo teniendo en cuenta que acabaron la Temporada Regular con un récord de 4 victorias y 7 derrotas. La actuación de Walker en este Torneo le ha hecho subir escalones de cara al próximo Draft, donde suponemos que el jugador se declarará elegible (recordemos que es Junior y aún tiene un año más por delante si así lo decide). ¿Será Walker un jugador importante en la NBA? Las condiciones del jugador parecen indicar que probablemente no será así. Su estatura (1'83) y su inclinación a un juego eminentemente anotador le dificultará encajar como base o como escolta en la NBA.

Por lo tanto, victoria merecida de Connecticut en una Final donde resultó clave la defensa de Jeremy Lamb sobre Shelvin Mack, al que dejó en sólo un punto en las nueve jugadas en el que lo defendió. Tras una primera parte en la que Butler se fue venciendo en el marcador, en la segunda la defensa de Connecticut terminó por decantar el partido de parte de la universidad de Sporrs. Lo que no hay que perder de vista es que una Final algo descafeinada no debe ocultar la dimensión de este Torneo. Ni en NBA, ni en ninguna competición de baloncesto FIBA, bien a nivel de clubes o a nivel de selección, se producen sorpresas de este tipo. Impensable ver que entre los cuatro mejores equipos de una de estas competiciones se encuentren equipos como Butler o Virginia Commonwealth y no llegaran ninguno de los cuatro equipos mejor situados como cabezas de serie. Más allá de Butler o VCU, no hay que olvidar nombres como Richmond, Morehead State, Florida State o Marquette, llegando mucho más lejos de lo que se preveía, todo eso alimentado por un torneo en el que se disputan eliminatorias a partido único y en campo neutral. 

Ahora toca esperar a que comience el baile de nombres de cara al Draft de la NBA. Los reclutamientos de la próxima temporada auguran de nuevo una gran temporada de Kentucky (Anthony Davis, 2; Michael Gilchrist 3; Marquis Teague, 8 y Kyle Witjer, 15), que volverá a tener una plantilla muy joven y descompensada, tal vez se mantenga arriba Duke (Austin Rivers, 1 y Michael Gbinije, 28) y veremos si Oklahoma State (Lebryan Nash, 6) o Baylor (Quincy Miller, 4) pueden dar alguna sorpresa en la Big 12. No hay que olvidar tampoco a North Carolina, St. John's o Ohio State, sobretodo si mantienen a sus principales jugadores jóvenes y los unen a los reclutamientos de la próxima temporada. Con el éxito de Connecticut se acaba la temporada, el de la confirmación una temporada más de que los cuentos de hadas, en la realidad, no siempre tienen final feliz para las Cenicientas.

PD: los números entre paréntesis detras de cada nombre es el ránking otorgado por ESPN a cada jugador de instituto.


March Madness 2011: Previo Final Nacional

4 de abril de 2011



80.000 espectadores asistirán esta noche el Reliant Stadium de Houston para intentar ser testigos de la victoria de la Cenicienta sobre un gigante dormido. Butler y Connecticut se enfrentan en una Final Nacional totalmente impensable a principios de este 2011, cuando ni Bulldogs ni Huskies atravesaban momentos dulces. 

El antagonismo se personaliza en este duelo entre la Universidad pequeña y el gran programa baloncestístico. Mientras Butler representa al esfuerzo colectivo, el todos por encima del uno, el arrimar el hombro para lograr conseguir un punto más o un rebote más, Connecticut es la centralización del talento en un jugador superlativo como Kemba Walker. El combo-guard surgido del Bronx es a la definición de "jugón" lo que Matt Howard es a la de fajador, conceptos enemigos en jugadores diametralmente opuestos. Probablemente la salida la pasada temporada de Gordon Hayward restó enteros a unos Bulldogs que nadie debe olvidar mantiene a su entrenador, Brad Stevens, que ya renovó hasta 2012 tras la Final Four del año pasado, además de a la mayor parte de las piezas básicas del proyecto, como Shawn Vanzant, Ronald Nored, el nombrado Matt Howard o el compañero de fatigas de Hayward, Shelvin Mack.

Por el contrario, Connecticut sabe lo que es otorgar la confianza a un entrenador. Jim Calhoun está disputando su 26ª temporada al mando de los Huskies, un programa al que consiguió poner en el mapa baloncestístico mundial a base de reclutamientos de primer nivel, consiguiendo crear estrellas del baloncesto Mundial de modo diferente a lo que hoy día personaliza John Calipari. La camiseta azul marina de UConn la han vestido jugadores como Ray Allen, Caron Butler, Charlie Villanueva, Emeka Okafor, Ben Gordon, Rudy Gay o Richard Hamilton. Además, otros proyectos de jugadores que se quedaron a medio camino entre el estrellato y una carrera decente, como Josh Boone, Marcus Williams, Khalid El-Amin o Hasheem Thabeet. Todo esto no deja nada más que a descubierto la potencia de un programa que disputa su cuarta Final Four en 12 años, la tercera Final tras los títulos de 1999 y 2004. Kemba Walker intentará estar 
en el primer grupo.

La clave del partido se llama Kemba Walker y no sorprende a nadie. Mientras que Connecticut basa su éxito en lo que pueda aportar el neoyorquino, ya bien sea desde la anotación o aprovechando los dobles marcajes encontrando a sus compañeros, Butler sostiene su sistema defensivo, ese que le da el éxito, en la defensa a los exteriores del equipo rival. Los porcentajes provocados a los jugadores exteriores de los rivales en este Torneo demuestra la gran labor, siempre de equipo, que realizan estos Bulldogs. Los exteriores de VCU se quedaron en un 8 de 33 en lanzamientos; los de Florida en 8 de 29; los de Wisconsin en 12-40. En estos tres partidos (los de un juego más puro de Butler), los Bulldogs dejaron a sus rivales en un 18 de 65 (27'7%) en lanzamientos de tres puntos. Con estos ingredientes nos queda una aportación obligada de un juego interior de Connecticut que esperemos no se haya olvidado que también deben tener su parte de éxito en esta fiesta. Alex Oriakhi, el segundo máximo anotador del equipo esta temporada y principal referencia interior, ha anotado 33 puntos en los cinco partidos de este Torneo después de promediar casi 10 durante el resto de la temporada. De ahí que la clave de ambos equipos se solapen, de forma que para que Butler tenga éxito, debe esperar que Connecticut sea fiel a su juego. Para que los Huskies marquen la diferencia, deben rendir más por dentro que por fuera, algo que resulta ideal para los de Indiana (ver números de Macklin o Skeen en los últimos partidos).

Final abierta, inédita, desequilibrada en cuanto al recorrido de ambas universidades y la historia que les precede. 80.000 almas pendientes de ser testigos por fin del ascenso de Cenicienta al cielo de los cuentos de hadas. Lo que unos diablos les robaron hace ahora un año en su casa, en Indianapolis, que no lo hagan unos Huskies bajo el sofocante sol de Houston. Pero enfrente está Kemba Walker, el último ídolo del Playground, el Señor del Bronx.

March Madness 2011: Previo Final Four

2 de abril de 2011

Esta noche da comienzo la Final Four de la NCAA, el broche de oro a la temporada baloncestística universitaria, el evento más visto en Estados Unidos relacionado con este deporte. A lo largo de la semana he ido realizando análisis de los cuatro equipos participantes que podréis ver si pincháis en los nombres de cada Universidad. La Final Four podrá verse tanto en el March Madness on Demand de la página web de la NCAA como por Canal + Deportes en directo y como cada año con una gran cobertura.

La edición de este año se disputa en Houston, en el Reliant Stadium, la cancha de los Houston Texans de la NFL y que se prevé llegue a los más de 71.000 espectadores

- BUTLER BULLDOGS (8)- VIRGINIA COMMONWEALTH (11). 00:09 hora española

Duelo de Cenicientas en la primera de las semifinales de esta noche. Esto nos asegurará al menos un candidato a hacer historia en la Final del próximo Lunes. Butler parte como teórico favorito, ya que al menos cuenta con la experiencia en la mayor parte de la plantilla de la Final Four jugada el año pasado, donde cayeron ante Duke en la Final. La ventaja de estos Bulldogs es que es capaz de jugarle de igual manera a Old Dominion o a Florida. A Butler no le importa que VCU llegue más en forma o como equipo a priori inferior, ya que su juego básicamente será el mismo. Peleará cada rebote, defenderá la línea exterior y cada balón será importantísimo. Ante el que puede ser su último partido, el mejor jugador de la historia de esta Universidad, Matt Howard, se antoja clave.

Por su contra los Rams pueden sufrir tanto a nivel negativo como positivo esta experiencia. Saben que ya han hecho historia en esta Universidad de Richmond, por lo que les puede afectar en su rendimiento, sabiendo que todo el trabajo está hecho.También hay que tener en cuenta que probablemente tardaremos muchos años en volver a ver a los Rams en esta tesitura, por lo que la sensación de que es un tren que nunca volverá a pasar está presente en el vestuario. La clave para ellos será jugarles de igual a igual a Butler, pelearles los rebotes e intentar anular a Howard y Mack. Sin ellos al 100%, sus opciones de colarse en la final aumentan. Veremos cómo afecta la muerte del abuelo de Shaka Smart, técnico de VCU, al equipo.

 - CONNECTICUT HUSKIES (3)-KENTUCKY WILDCATS (3). 2:29 hora española.

La parte elitista de la Final Four. Entre UConn y Kentucky suman 9 títulos de campeón, 4 de ellos desde 1996, sin sumar los presupuestos conjuntos de estos dos superprogramas del baloncesto universitario norteamericano. Connecticut parte como favorito sobretodo viendo su rendimiento más reciente. Kemba Walker aspira (presumiblemente) a abandonar la NCAA por la puerta grande, conocedor de que sus posibilidades de alcanzar un número más alto del Draft es proporcional a su éxito en este Torneo. Ante un grupo de grandes defensores exteriores (Knight, Lamb, Miller, Liggins), esperemos que ese ansía no se traduzca en malas selecciones de tiro y que sepa leer las defensas de los Wildcats y buscar compañeros con mejor opción de anotar.

A Kentucky le urge el éxito. La mayor parte de los jugadores de este equipo abandonarán la Universidad rumbo a la NBA este verano y Calipari sabe que basando tu equipo en 4 o 5 freshmen cada año es muy difícil lograr estas metas. Son conscientes de que hay que frenar a Kemba Walker (pueden lograrlo) y hacerles mucho daño a los Huskies por fuera. Terrence Jones debe defender a Oriakhi y a su vez hacerle daño al superior juego interior de Connecticut. Suena fácil a priori, pero lo cierto es que las armas de Kentucky son pocas y un traspiés (dos faltas muy rápidas de Harrelson o Jones) pueden sentenciarles. Veremos si Brandon Knight sigue al nivel de mejor jugador del Torneo mostrado hasta ahora y si no acusan la falta de experiencia de la plantilla.

Más allá de la Final Four, ya se ha anunciado que Jimmer Fredette ha sido designado por Associated Press como el Mejor Jugador de la temporada en la NCAA. El base de los Cougars recibe así su primer galardón después de promediar más de 27 puntos por partido y una temporada de más de 30 victorias de BYU. Se ha impuesto a Kemba Walker, Nolan Smith y Jared Sullinger. Además, Mike Brey, técnico de Notre Dame, ha sido designado como Mejor Entrenador de la temporada también por Associated Press después de lograr la segunda mejor marca de la temporada en los Fighting Irish. Se ha impuesto al técnico de San Diego State Steve Fisher.

En cuanto a otros premios de la temporada, el mejor quinteto All-American ha sido el formado por Fredette, JaJuan Johnson (Purdue), Nolan Smith (Duke), Jared Sullinger (Ohio State) y Kemba Walker (Connecticut). El segundo quinteto es Ben Hansbrough (Notre Dame), Kawhi Leonard (SDSU), Marcus Morris (Kansas), Jordan Taylor (Wisconsin) y Derrick Williams (Arizona). El tercer mejor quinteto lo forman Marshon Brooks (Providence), Kenneth Faried (Morehead State), Jordan Hamilton (Texas), Tu Holloway (Xavier) y Jacob Pullen (Kansas State). Durante la Final Four se hará público el Naismith Award al mejor jugador del año, el trofeo a nivel individual más prestigioso.

Para ponerse la piel de gallina

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